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Glucosamine : bien plus qu’un anti-arthrosique?

La glucosamine est une hexosamine (C6H13NO5) présente dans les protéoglycanes du cartilage articulaire qui, lorsqu’elle est administrée oralement sous forme de sulfate ou de chlorhydrate, est considérée comme un médicament de la classe des anti-arthrosiques symptomatiques d’action lente (AASAL). Elle est utilisée comme traitement de fond de l’arthrose depuis plus de 50 ans (1). Son usage est recommandé dans le traitement de la gonarthrose par la plupart des sociétés savantes européennes (2-5), dont la Société française de rhumatologie (4), mais pas par les sociétés américaines (6, 7). Toutefois, à l’exception de l’ESCEO, qui la place – au même titre que les autres AASAL – comme un traitement de première ligne (3), elle est habituellement considérée comme un traitement d’appoint, d’efficacité symptomatique modeste, essentiellement utilisée pour son excellente tolérance et sa capacité à réduire l’usage de traitements à visée antalgique, en particulier les AINS, potentiellement beaucoup plus dangereux (8). Toutefois des données récentes, en particulier des études démontrant une réduction de la mortalité cardiovasculaire chez les patients traités au long cours par la glucosamine (9) et la découverte de son mécanisme action sur l’inflammation chronique (10), apportent un éclairage totalement nouveau sur cette molécule, dont le marché mondial représente déjà près de 800 millions de dollars, et qui pourrait voir ses indications s’élargir considérablement.

Effets symptomatiques dans l’arthrose

Malgré des résultats d’études contradictoires, il existe de nombreuses raisons de penser que, à des doses suffisamment élevées, certains médicaments à base de sulfate de glucosamine possèdent un effet symptomatique significatif et cliniquement pertinent dans l’arthrose (11). Plusieurs études contrôlées randomisées ont ainsi montré un effet symptomatique supérieur à celui d’un placebo (12) et non inférieur à celui d’un AINS (13). Les méta-analyses les plus récentes confirment l’efficacité symptomatique du sulfate de glucosamine de grade pharmaceutique, en objectivant une différence moyenne standardisée entre -0,29 [95 %CI -0,49 à -0,09] (11) et -0,35 [-0.54 à -0,16] (14, 15, 16), ce qui témoigne d’un effet modéré non significativement différent des résultats obtenus avec les autres classes de traitements symptomatiques oraux de l’arthrose, en particulier les AINS. L’Oarsi classe comme « incertaine » l’efficacité de la glucosamine, du fait d’un effet-taille très variable allant de 0,17 [0,05-0,28] (faible) à 0,47 [0,23-0,72] (élevé) selon la qualité des études et surtout selon le type de glucosamine étudié (hydrochloride versus sulfate, grade pharmaceutique ou non) (6). Le point clé, qui semble attester du caractère objectif de l’amélioration, est que l’effet antalgique survient après plusieurs semaines de prise (17), et qu’il persiste plusieurs semaines après son interruption, ce qui ne correspond pas au profil de réponse à un placebo mais bien à la définition d’un AASAL. On peut néanmoins se poser la question du caractère cliniquement pertinent de l’amélioration clinique, qui est souvent retrouvée inférieure à la MCII (Minimum Clinically Important Improvement). Toutefois, au-delà des données des études, le fait que le marché commercial de la glucosamine ne fait que s’accroître, malgré la large publicité faite aux essais cliniques négatifs, est cohérent avec la possibilité que certains patients obtiennent des bénéfices cliniques appréciables (18), comme dans l’étude PREDOA où une amélioration cliniquement pertinente a été notée chez 63 % des 2 030 patients traités pendant 6 mois (17). 

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